Bryant n'aura pas un, mais deux maillots retirés

Les numéros 8 et 24, portés par Kobe Bryant au cours de sa carrière, seront retirés par les Los Angeles Lakers, le 18 décembre prochain.

C'est une tradition dans le sport américain et, en tant qu'ancien grand joueur, Kobe Bryant ne va pas y échapper. Le 18 décembre prochain, en marge d'un match de saison régulière face aux Golden State Warriors, le maillot du "Black Mamba" sera retiré par les Los Angeles Lakers, sa franchise de toujours. Sauf qu'à la différence des autres, l'ex-arrière All-Star (39 ans) n'aura pas un seul numéro accroché au plafond du Staples Center, mais deux.

Echangé par les Charlotte Hornets après sa draft en 1996 (13e choix),le natif de Philadelphie a porté deux numéros au cours de sa carrière: le 8 jusqu'en 2006, puis le 24 jusqu'en 2016. Et il a marqué l'histoire des Angelenos aussi bien avec l'un qu'avec l'autre. "Petit, quand j'étais en Italie, je rêvais de voir mon maillot retiré par les Lakers, mais je n'avais jamais imaginé en avoir deux, a-t-il réagi. Les Lakers me font un immense honneur."

C'est avec le n°8 qu'il a réalisé le "three-peat" avec Shaquille O'Neal, en 2000, 2001 et 2002, et qu'il a été sélectionné huit fois au All-Star Game. La décennie suivante, avec le n°24 dans le dos, "KB24" a décroché deux nouvelles bagues (2009 et 2010), un titre de MVP de la saison régulière (2008) et été dix All-Star à dix reprises. Pour les dirigeants californiens, il aurait donc été très difficile de trancher entre ces deux versions de Kobe Bryant.

"Cet honneur est mérité, a affirmé le président de l'équipe, Earvin "Magic" Johnson. Kobe a porté le flambeau des Lakers pendant vingt ans et leur a permis de rester au premier plan de la NBA après l'ère du "Showtime'. Au-delà des bannières et des titres individuels, la mentalité "Mamba' de Kobe est une chose que les Lakers essaieront toujours de perpétuer." Kobe Bryant est le dixième joueur de l'histoire de la franchise à être distingué de la sorte.

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